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Bilan de la vague de froid et de neige en Amérique du Nord

vendredi 10 janvier 2014

Pendant que les températures se révélaient durablement et remarquablement douces en Europe et qu'une vague de chaleur extrême touchait l'Australie, les Etats-Unis et le Canada ont subi une très sévère vague de froid en ce début d'année 2014. 

Ces anomalies ont été causées par le caractère chaotique du vortex polaire, à savoir le régime de vents très violents (autour de 300 km/h) qui, le plus souvent, maintient l'air froid au-dessus de l'Arctique mais qui, parfois, laisse pénétrer l'air froid vers des latitudes moyennes (interview du climatologue Christophe Cassou).

Image d'illustration pour Bilan de la vague de froid et de neige en Amérique du Nord

Cette vague de froid a atteint son apogée lundi 6 et mardi 7 avec des valeurs s'abaissant fréquemment entre -15 et -30°C, voire -30 et -40°C au centre du Canada. Le froid s'est étendu jusqu'au Nord du Mexique. 

Image d'illustration pour Bilan de la vague de froid et de neige en Amérique du Nord

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Les vents ont souvent avoisiné 80 km/h durant cet épisode, aggravant les ressentis vers des valeurs de l'ordre de -30 à -50. 

L'arrivée de cette vague de froid avait été précédée par un mois de décembre très doux sur le Sud-Est des Etats-Unis tandis qu'une anomalie froide était déjà en place sur de larges secteurs du Canada. 

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Les conditions météorologiques ont évolué en début d'année, le froid polaire tentant de plonger vers les Etats-Unis, provoquant d'abondantes chutes de neige par conflit de masse d'air avec souvent 25 à 50 cm du Midwest au Nord-Est (1 inch = 2,54 cm).

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Un anticyclone à l'Ouest de Canada et une dépression à l'Est ont alors conjugué leurs effets pour propulser une nouvelle et remarquable descente froide les 6 et 7.

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Les graphiques ci-dessous reprennent les relevées de température en divers points du Canada et des Etats-Unis. 

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En moyennant les relevés représentatifs des Etats-Unis, lundi 6 a été la 6ème plus froide journée depuis le début des mesures en 1900 et la plus froide du XXIème siècle puisqu'il faut remonter au 13 janvier 1997 pour trouver pire (les 4 premières places de ce classement ayant été atteintes lors des vagues de froid de décembre 1983 et 1989). 
Des records de froid ont été battu, mais pas tant que cela pour plusieurs raisons : cette offensive polaire a été relativement brève, souvent ventée (le vent accentue la sensation de froid mais s'oppose à la baisse additionnelle du mercure par rayonnement terrestre) et les surfaces enneigées étaient moindres que lors de certaines grandes vagues de froid du XXème siècle (article).

Une vingtaine de morts directement liés au froid ont été constatés. 

Quelques photos issues de Wunderground

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La tendance est à un redoux pluvieux pour ce week-end sur ces secteurs, avec des craintes de verglas, d'embâcles et d'inondations. 
 

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